Hoe Adewale Akinnuoye-Agbaje zijn ondraaglijke jeugdervaring veranderde in zijn verzengende regiedebuut 'Farming' - Toronto Q&A

How Adewale Akinnuoye Agbaje Turned His Excruciating Childhood Experience Into His Searing Directorial Debut Farming Toronto Q



Chris Chapman

Vaste serie worden in een show die zo legendarisch is als Verloren is een verheven prestatie voor elke acteur. Maar voor Adewale Akinnuoye-Agbaje, het pad dat hem daar bracht – en naar films als Zelfmoordploeg en Thor: De Donkere Wereld — had niet rocker of uitdagender kunnen zijn. Het is een reis die Akinnuoye-Agbaje vertelt in zijn regiedebuut Landbouw , die dit weekend in première ging in Toronto.



Als jonge jongen werd Akinnuoye-Agbaje door zijn Nigeriaanse ouders opgevoed in een blank arbeidersgezin in Tilbury, Essex - een gangbare praktijk die bekend staat als 'landbouw'. Ontheemd van zijn pleegmoeder (gespeeld in de film door Kate Beckinsale), en volledig afgesneden van de cultuur van zijn biologische ouders (ze brachten hem naar Nigeria toen hij 8 was en brachten hem uiteindelijk terug naar het VK toen hij worstelde om erbij te horen) , werd hij in de jaren zeventig en tachtig gedwongen het extreme racisme van Groot-Brittannië te doorstaan.



De ellende en ontkoppeling waarmee Akinnuoye-Agbaje werd geconfronteerd, was zo ellendig dat hij uiteindelijk werd onderworpen aan en in dienst van een blanke supremacistische skinheadbende, gehersenspoeld om in hun doctrine te geloven en in hun opdracht gewelddadige acties te ondernemen. Toen hij 16 was probeerde hij zelfmoord, wanhopig op zoek naar een einde aan zijn kwelling.

Het was een keerpunt voor Akinnuoye-Agbaje, en hij streefde er vervolgens naar om zijn leven een andere wending te geven door een graad in de rechten en masters te behalen en uiteindelijk over te gaan naar modellenwerk en acteren.



Zijn verschroeiende oorsprongsverhaal, zoals herschapen door een onthullende Damson Idris, is een onmiskenbaar belangrijke en urgente film. Het is al een tijdje in de maak, vertelde Akinnuoye-Agbaje me, maar het debuut kon niet beter getimed worden.

DEADLINE: Hoe lang wil je dit verhaal al vertellen?

In totaal waarschijnlijk zo'n 16 jaar. Het begon echt toen ik 's nachts letterlijk niet kon slapen, en om wat te slapen zou ik vijf of tien pagina's schrijven, en dan zou ik slapen. Na twee weken had ik ongeveer 500 pagina's manuscript, en het was mijn huidige partner en vriend die het las voordat ze naar hun werk gingen. En hij zei net tegen me: Dit is echt goed.



Maar op dat moment was het voor mij gewoon een slaappil. Nadat nog een paar vrienden het hadden gelezen, zeiden ze: hier moet je iets mee doen. Dus deelde ik het met een producer waarmee ik samenwerkte.

Op dat moment was ik bezig met het opnemen van een show genaamd Ozo . Tom Fontana was de schrijver/producent van die show. Ik stuurde het naar hem omdat ik zijn mening op prijs stelde. En hij hield echt, echt van de stijl en de authenticiteit van het schrijven. Hij suggereerde dat ik echt veel uit The Sundance Lab zou kunnen halen, en dat het me zou helpen het manuscript aan te scherpen tot een scenario. Dus toen werd ik uitgenodigd om deel te nemen aan het schrijverslab van 2006. En dat was nogal een definitief keerpunt voor niet alleen het project, maar ook voor mij als kunstenaar en in mijn leven. Een nieuwe reis voor mij.

Ik werd het jaar daarop uitgenodigd in het laboratorium van de regisseur en vervolgens in het laboratorium van de producent. En daar ontmoette ik Michael London, mijn huidige producer. Michael was erg enthousiast, erg ondersteunend en erg geïnspireerd door de frisse stem in het stuk.

DEADLINE: Het is interessant dat het project zijn weg vond in Amerika in plaats van in Groot-Brittannië.

AKINNUOYE-AGBAJE: Het waren Sundance en Michael London. Ik vond dat intrigerend omdat ik niet zeker wist of ze de gevoeligheden van het onderwerp zouden begrijpen, en alleen de nuances van een deel van de taal, die ik behoorlijk authentiek en rauw hield - de Cockney-humor en een deel van het jargon. Dus ik was erg blij om te weten dat het meer resoneerde dan alleen de lokale omgeving van waar het vandaan kwam. En dat inspireerde me omdat ik wist dat de universele waarden in het verhaal echt doorkwamen.

DEADLINE: Het onderwerp is zwaar; was dat een knelpunt voor mensen?

AKINNUOYE-AGBAJE: Weet je, ik ben erg scherp geweest in mijn benadering van de waarheid en de authenticiteit van het onderwerp in deze film. Er is geen terugtrekking geweest, en ik denk dat dat toen een heel ander verhaal- en filmproces was.

in welk seizoen zijn de pleegkinderen?

En net als een zwarte man, was het in de industrie niet gebruikelijk - nog steeds - dat je veel zwarte schrijvers/regisseurs hebt die hun eigen levensverhalen maken. Dit was niet in de tijd waarin we nu leven, waar diversiteit gelukkig een grote rol speelt in veel films. 10 jaar geleden was dat niet het geval. Ik heb bepaalde Britse instellingen laten zeggen: Nou, we houden van het project, we kopen het verhaal van je af. En dat was gewoon niet de manier waarop ik wilde gaan.

DEADLINE: Je hebt het opgezet met Londen, maar het viel uit elkaar als gevolg van de recessie van 2008, toch?

AKINNUOYE-AGBAJE: Michael verloor het grootste deel van het geld dat hij in de film zou steken. Het project werd stopgezet en het was een harde klap omdat het allemaal was aangevinkt en klaar om af te gaan. Maar achteraf denk ik dat als ik de film toen had gemaakt, het een andere film zou zijn geweest.

In die 10 jaar die volgden, werd er veel gedaan. Ik ging vrijwel de hele wereld over om mensen zover te krijgen dat ze me als een eerste schrijver en regisseur zouden sponsoren en in mijn project zouden geloven. Uiteindelijk gebeurde het, maar het was een lange, zware reis.

DEADLINE: Het voelt alsof de wereld een film als deze nu meer dan ooit nodig heeft.

AKINNUOYE-AGBAJE: Ja, ik denk dat het een stem van de tijd is. Helaas.

Hoewel de film en het verhaal ongeveer 40 jaar geleden plaatsvonden, lopen veel van de problemen die erin staan ​​parallel aan wat er tegenwoordig gebeurt met immigratie, en ook wat er gebeurde, het meest recentelijk in Engeland met het Windrush-schandaal, waar nog steeds een harteloos beleid wordt gevoerd tegen de allochtone bevolking. En ik denk dat zonder het verhaal politiek te maken, het echt een aantal van die problemen aanspreekt.

Een van de dingen die ik hoop dat de film zal doen, is een kans creëren voor Groot-Brittannië als natie, om zijn relatie met zijn immigrantenbevolking echt opnieuw te evalueren. Voor mij was het altijd een staat van tolerantie, in tegenstelling tot acceptatie. En totdat je een relatie van acceptatie hebt, zul je altijd rimpelingen van raciale onvrede hebben die opduiken in dat land en in die cultuur. Omdat het vaak gewoon onder het tapijt wordt geveegd.

DEADLINE: Veel mensen in Groot-Brittannië weten niet eens dat er landbouw is gebeurd.

AKINNUOYE-AGBAJE: Dat komt omdat het gewoon een beetje stilletjes onder het tapijt wordt geschoven, omdat het misschien niet iets is dat ons systeem of onze samenleving vleit. Maar toch zeer, zeer relevant vandaag.

DEADLINE: Zoveel van de potentie en de kracht van de film zit in het feit dat het jouw verhaal is, en het is jouw ervaring. Hoe uitdagend was het voor je om die ervaring zo diep te herbeleven?

AKINNUOYE-AGBAJE: Het schrijven werd tot op zekere hoogte een louterend proces. Maar ik denk dat het filmen ervan waarschijnlijk het meest uitdagende deel van het hele proces was. Weet je, andere mensen toestaan ​​om je woorden leven in te blazen.

Wat nog belangrijker is, is dat je die ervaring elke keer opnieuw moet beleven. Dat was ondraaglijk. Maar ik had niet de luxe om me aan die gevoelens over te geven. Ik moest de show leiden en er echt mee doorgaan. Maar dat was een zeer, zeer uitdagend onderdeel van het proces.

Ik speelde een kleine rol in de film, als mijn eigen vader. En we bespraken dat, tijdens de voorbereiding, en of we nog een acteur gingen casten, en de beslissing viel dat het beter was dat ik het zou spelen. Voor mij persoonlijk was het een mooie kans om letterlijk en figuurlijk in de schoenen van mijn vader te gaan staan.

Het was een nogal surrealistische ervaring, want het betekende dat ik mezelf door de ogen van mijn vader kon zien en probeerde te begrijpen hoe hij zich zou hebben gevoeld. Weet je, het is één ding om Damson Idris - de geweldige jonge acteur die de tiener ik speelde - te vertellen hoe ik me op dat moment voelde. Maar het was een heel vreemde ervaring om tegelijkertijd medelevend te zijn met mijn vader.

DEADLINE: De film lijkt een niet-oordelende houding van alle personages aan te moedigen.

AKINNUOYE-AGBAJE: Ik denk dat dat heel belangrijk is bij het creëren van een dialoog en om te begrijpen hoe je situaties kunt veranderen. Ik mocht bepaalde karakters misschien niet graag hebben, of hoe ze me behandelden, maar ik moest gaan onderzoeken, weet je, waardoor ze destijds die houding of mening hadden, en beseffen dat ze misschien net zoveel slachtoffers waren van de systeem zoals ik was. Misschien niet zo extreem als mijn geval, maar toch waren ze het slachtoffer.

DEADLINE: In hoeverre was de resonantie van de film afhankelijk van het krijgen van de juiste acteurs om jou te spelen?

AKINNUOYE-AGBAJE: Het was interessant om te zoeken naar de mensen die de jongere ik zouden spelen. Er is Damson, en er is de jonge jongen, Zephan Hanson Amissah, die de negenjarige speelt. Ze zijn allebei briljant.

Het was eigenlijk gemakkelijker dan ik had verwacht om de 'ik' te vinden, omdat veel van deze jonge jongens een soortgelijke ervaring hebben gehad als opgroeien in Groot-Brittannië. OK, de mijne was extreem, maar hun pijn was hetzelfde. En ook, weet je, het gaat gewoon om de zoektocht naar liefde. Want uiteindelijk is het verhaal een liefdesverhaal. Het verbreken van die moederlijke liefdesband en het zoeken ernaar, en uiteindelijk het vinden ervan in jezelf, is wat het verhaal drijft. Het speelt zich af tegen deze ongelooflijke sociaal-politieke achtergrond van die tijd.

Maar weet je, het is duidelijk dat dit is waar het absoluut noodzakelijk is dat de persoon die het heeft meegemaakt het leidt. Want dat is wat ik Damson kon meegeven.

DEADLINE: Hoe heb je je gedachten destijds aan Damson uitgelegd?

AKINNUOYE-AGBAJE: Er waren tijden dat ik hem echt mee moest nemen naar een plek waar ik op dat moment was. Er zijn bijvoorbeeld termen die in de film worden gebruikt, [benamingen] waar hij nog nooit van had gehoord. Ik moest echt vertellen wat dat betekende. Het constante spervuur ​​ervan, of het nu via de media was, want in die tijd vertoonde de BBC prime time-shows zoals Heb uw naaste lief en Alf Garnett, Jim Davidson - of op straat. Dit was een gemeenschappelijke taal in ieders huishouden.

zes (tv-serie) seizoen 1

Ik probeerde hem te vertellen dat wanneer er een constante aanval en gebruik van deze termen is, je je zou voelen zonder enige culturele back-upreferentie. Je bent niet in Peckham met duizenden andere zwarte mensen. Je bent in Tilbury en je bent de enige. Hoe zou jij je voelen?

Het was cruciaal dat het een Nigeriaanse jongen was. Hij begreep de nuances van de cultuur en de verwachtingen, want er is een vrij sterke verwachting van succes in het onderwijs in de generatie van onze ouders, dus dat wist hij al. En gewoon opgroeien als een jonge zwarte jongen in Engeland, er gewoon bij willen horen en geaccepteerd willen worden als een mens in tegenstelling tot een kleur of een ras. Hij had al die elementen, tot op zekere hoogte, maar ik moest het helaas echt door zijn strot rammen.

DEADLINE: Heb je hem al je kindertijd laten zien?

AKINNUOYE-AGBAJE: Ik nam hem mee naar Tilbury en nam hem mee naar de plaatsen waar ik was. En op het moment dat we Tilbury binnenstapten, zelfs 30 jaar later, kon je de deken van depressie en de onderstroom van geweld voelen. En mensen zeiden dingen. Ook al waren we er 30 jaar later. Mensen kwamen naar buiten en deelden hun ervaringen, dus dat kon hij in zich opnemen.

Op het moment dat hij zelfmoord moest plegen, herinner ik me dat ik een praatje had voordat dat gebeurde, en natuurlijk staat iedereen om hem heen en zegt dat dit een heel, heel ontroerend tafereel is. En ik dacht: Nou, eigenlijk was dit mijn leven. Dit is echt gebeurd. En ik moest vertellen wat het op dat moment voor mij betekende om zelfmoord te plegen. En hij zei: Oh juist. Omdat je niet meer wilt leven. En ik zei: Nee. Het betekende vrijheid. Je moet het als vrijheid omarmen, want het is de enige manier waarop deze jonge jongen een uitweg kan zien. En een einde aan alle pijn, al het misbruik. En misschien dat als ik dat kon stoppen, ik vrij zou kunnen zijn, ik gelukkig zou kunnen zijn.

Zo zag ik het als tiener ook. Toen kreeg hij dat. Er is een mooi moment waarop hij erover nadenkt voordat hij het doet, dat zonder woorden in zijn ogen wordt overgebracht.

DEADLINE: Het is schokkend en ontroerend om je daarover te horen praten.

AKINNUOYE-AGBAJE: Weet je, ik vond het vreselijk om hem daar doorheen te moeten loodsen. Maar er zijn nu veel jonge jongens, ze hebben een levensstijl die we toen niet hadden. Een zekere mate van vrijheid. En het is zeker niet perfect, maar er was veel van mijn bloed en dat van veel andere mensen dat op het beton werd gespleten om dat te verdienen. En ik moest hem laten zien wat we hebben meegemaakt, om te komen waar we nu zijn. Er is nog een lange weg te gaan. Maar dit is echt wat er is gebeurd. Dit is hoe het was om de eerste zwarte Britse generatie te zijn.

DEADLINE: Hoe lang duurde het voordat je een andere uitweg vond nadat je een zelfmoordpoging had gedaan?

AKINNUOYE-AGBAJE: Je ziet in de film de steun van de welwillende lerares, mevrouw Dapo, gespeeld door de geweldige actrice Gugu Mbatha-Raw. In werkelijkheid was ze een samensmelting van verschillende mensen die me destijds steunden, of het nu een student, een maatschappelijk werker of een oude vriendin was. Ik denk dat je zonder dat soort mensen om je heen niet echt over die hindernis heen kunt komen.

Ik herinner me duidelijk dat ik gefaald heb bij de dood, weet je, dus hoe slaag ik nu in het leven? Hoe kom ik vooruit? En ik had gewoon het gereedschap niet. Ik dacht niet dat ik het gereedschap had. Totdat iemand je een kans geeft, en dat is hoop.

Ik werd zo neergeslagen door mijn zelfhaat, veroorzaakt door de verschillende vormen van racisme, dat ik helemaal geen eigenwaarde had. Om dat dan samen te voegen, is een heel zware, wonderbaarlijke reis.

Ik denk dat het keerpunt voor mij het behalen van mijn eerste examen was. Ik moet nog steeds huilen als ik eraan denk, omdat ik nooit had gedacht dat ik iets zou kunnen bereiken. Ik had nooit gedacht dat ik iets waard was. Tegenwoordig is het nog steeds de formule die ik gebruik, omdat het slagen voor dat examen - en het was niet alsof ik een 10 kreeg of zoiets - het was toen ik wist dat ik met inspanning, focus en vastberadenheid iets kon bereiken. Dat is dezelfde formule die ik mijn hele leven heb gebruikt.

DEADLINE: Was dit eenmalig voor jou, of markeert het het begin van een nieuwe carrière als schrijver en regisseur?

AKINNUOYE-AGBAJE: Er is een overvloed aan verhalen die ik wil vertellen. Het is alsof dit gewoon de dop van de fles haalt, om eerlijk te zijn.